¿Qué descubrieron de Urano?

View of planet Uranus from space. Space, nebula and planet Uranus. This image elements furnished by NASA.

Más allá de júpiter y Saturno se alzan dos gigantes helados llamados Urano y Neptuno. Urano es uno de los planetas más enigmáticos y con menor densidad que neptuno lo que hace pensar que pudo intercambiar posiciones orbitales en el pasado con Urano lo poco que sabemos de Urano se lo debemos a la única sonda espacial que lo visitó en 1986 la voyager 2 y a los telescopios espaciales la voyager 2 al acercarse urano a 64 mil kilómetros por hora no tenía combustible para frenar y sus cámaras e instrumentos tuvieron que trabajar al máximo antes de pasar de largo la cantidad de datos que recogió fue tal que incluso hoy día siguen siendo analizados ahora no fue un completo misterio hasta la llegada de la voyager descubrió un gigante de hielo con 27 lunas y un sistema de anillos que habían resultado invisibles desde la tierra y el luz visible su inclinación de 97 77 grados hace que gire casi de lado el planeta apenas presenta bandas o nubes en color real ahora no tiene una mezcla de azul verdoso y no apreciaríamos los anillos así sería si lo viéramos con nuestros ojos necesitamos observarlo en otras longitudes de onda y es cuando nos revela parte de su superficie urano contiene una compleja estructura atmosférica con varias capas de nubes y una temperatura media de 127 grados celsius bajo cero.

La voyager detectó que su composición es de hidrógeno en un 82 por ciento de helio en un 15 por ciento y el resto metano y otros gases su característico color se debe a que el metano absorbe la luz roja de manera que sólo quedan tonalidades azules y verdosas su órbita alrededor del sol es muy poco excéntrica lo que mantiene una distancia al sol de media de unos tres mil millones de kilómetros completando una vuelta en 84 años su día dura 17 horas y 14 minutos además la inclinación extraña sobre su eje da la impresión de que el planeta orbita casi de lado de manera que a veces un polo del planeta apunta directamente al sol mientras que el otro queda envuelto en la oscuridad.

Otro descubrimiento curioso que detectó la voyager 2 es que los polos magnéticos de urano no están alineados con el eje de rotación y esto hace que sea un planeta muy especial comparado con el resto es extraño inclinación hace que las estaciones de Urano sean muy largas las más extremas de nuestro sistema solar el invierno de urano es cuando todo su hemisferio norte está en la total oscuridad mientras que en el sur está totalmente iluminado en verano es justo al revés otra rareza de urano es que al igual que venus gira sobre su eje en sentido horario esto nos hace pensar que Urano sufrió un gran impacto que cambió su inclinación y su giro a diferencia del resto de los planetas hay varias teorías que actualmente pueden explicar esta rareza en los inicios del sistema solar urano sufrió el impacto de dos objetos masivos debido a que sus trece anillos y sus veintisiete lunas se hallan igualmente inclinadas es por eso que la colisión debió ocurrir en los inicios hace más de cuatro mil millones de años cuando el planeta estaba aún rodeado de un disco de polvo y gas que acabaría formando sus satélites el primer impacto ocurrió con un otro planeta del tamaño de la tierra durante el período llamado bombardeo intenso tardío del sistema solar entre 3800 y 4.100 millones de años atrás ese impacto cambió ligeramente la inclinación de urano y llenó su órbita de escombros que servirían para el nacimiento de varios de sus satélites y sus anillos en el caso de que sólo se hubiera producido una colisión sus satélites más grandes mostrarían un movimiento retrógrado es decir orbitarían en dirección contraria a la rotación del planeta así que seguramente hubo otro impacto el segundo impacto provocó que Urano mostrará su particular inclinación y se formaran sus satélites y anillos en la misma orientación del planeta debido a que en urano no se presentan marcas de ninguna clase lo que le delata son los anillos visibles en el infrarrojo y se ve hasta qué punto el planeta esté inclinado en cambio los anillos son muy jóvenes de al menos 600 millones de años y aparecieron debido a la fragmentación de varias lunas al acercarse demasiado al planeta y varias colisiones ahora no tiene un diámetro de 51 mil 118 kilómetros y es cuatro veces más grande que la tierra y con un volumen 67 veces mayor en cambio su gravedad es sólo el90 por ciento de la terrestre es habitual en los gigantes gaseosos y de hielo que su gravedad no esté acorde con su tamaño ya que los planetas rocosos contienen elementos más densos concentrados en un espacio más reducido urano al igual que otros gigantes de gas no tiene una superficie definida.

La voyager 2 descubrió que su atmósfera se parece más a neptuno que a saturno y júpiter aunque a veces se le llama gigante de gas es más correcto gigante de hielo ya que su proporción de hielo es superior a la de gases su gruesa atmósfera está compuesta por hidrógeno y helio y en menor proporción de metano con más agua que júpiter y saturno debido a que en su interior hay diferentes tipos de hielos entre ellos el hielo de agua y con otras cantidades de amoníaco en su interior en la troposfera se han dado los valores más bajos de temperatura de todo el sistema solar a 224 grados celsius bajo cero lo que hace que el metano se congele en cambio al bajar más al interior ya se superan los 500 grados el interior dura no es una especie de plasma helado lleno de capas de hidrocarburos acetileno metano y etano se compone de un núcleo de roca y un manto de hielos de 10 mil 500 kilómetros de espesor sobre todo agua congelada amoniaco y metano a pesar de que la voyager 2 pasó a sólo 81 mil kilómetros de su superficie no pudo captar ningún detalle de interés ahora no se mostró muy tranquilo una densa capa de nubes cubre el planeta sin ningún cambio apreciable sin embargo su atmósfera no es tan tranquila como la que observó la voyager 2 en su breve sobrevuelo el hub él ha logrado atrapar tormentas ocasionales compuestas nubes brillantes en latitudes medias y de vez en cuando se forman manchas o vórtices anticiclónicos la atmósfera de urano es muy activa hay tormentas que persisten durante años los vientos soplan en distintas direcciones y de diferente intensidad en el ecuador se registran en dirección contraria la rotación del planeta a sólo 90 kilómetros por hora la velocidad de estos vientos aumenta conforme se acerca a los polos hasta los 900 kilómetros a la hora esto sin duda es debido a la inclinación del planeta al sol y sus cambios estacionales el telescopio keck de hawai ha captado sus curiosas variaciones climáticas asimétricas en infrarrojo.

La voyager también reveló 10 nuevos satélites en urano hasta entonces desconocidos haciendo un total de 27 cinco de ellos los mayores tienen forma redondeada el resto son irregulares y con órbitas muy inclinadas su composición es aún desconocida o verón de mil 523 kilómetros de diámetro se aprecia como un mundo antiguo salpicado de cráteres cubierto de material de cometas y asteroides es decir de hielo y rocas sin ninguna actividad titania con mil 578 kilómetros de diámetro es el mayor de todos y aún así es la mitad del tamaño de nuestra luna y con fallas superficiales es muy probable que tuviera actividad tectónica en el pasado umbriel de mil 169 kilómetros de diámetro es más oscuro lo que quiere decir que su composición es diferente eso hace que refleje menos la luz.

Se ha detectado hielo de agua con roca de carbono y metano congelado su superficie está llena de escombros de los inicios del sistema solar lo más destacado es una zona reluciente con forma de anillo en su ecuador que aún no sabemos lo que es pero podría ser un cráter cubierto de hielo ariel es el satélite más brillante con sólo mil 158 kilómetros de diámetro y con una superficie más joven que el resto miranda pese a ser el satélite más pequeño de los cinco mayores con sólo 400 72 kilómetros de diámetro estuvo en mejor posición que los demás cuando lo observó la voyager 2 a sólo 31 mil kilómetros de distancia un mundo casi esférico de hielo y roca lleno de fallas y surcos incluso paredes verticales de hasta 10 kilómetros de altura miranda se nos presenta con unos relieves muy salvajes para ser un satélite tan pequeño una superficie muy variada que contrasta zonas jóvenes de crestas y valles con otras antiguas llenas de cráteres el panorama se completa con cañones y plegamientos del terreno esto nos indica un pasado realmente violento en lo que a geología se refiere miranda ha sido el cuerpo más activo de nuestro sistema solar aunque no se observa dos signos de atmósfera en ningún satélite de urano eso podría cambiar en futuras observaciones otro descubrimiento que sorprendió al acercarse urano fueron los anillos que ya se sospechaba de ellos desde 1977 debido a las ocultaciones de estrellas eclipsadas por el sistema de anillos de urano cuenta con 13 anillos conocidos demasiado débiles para ser observados y que podrían estar cambiando así lo ha evidenciado las posteriores observaciones desde la visita de la voyager hay algunos anillos que han desaparecido y se están formando otros la causa parece ser que los meteoritos y la radiación solar hacen cambiar su sistema de anillos la magnetosfera de una notaría regular es otro de los hallazgos de la voyager 2 y se extiende en dirección contraria al sol varios millones de kilómetros su eje magnético se haya inclinado unos 59 grados con respecto a su eje de rotación la voyager detectó más rarezas el origen de ese campo magnético no está en su centro geométrico planetario sino que se haya desplazado hacia el polo sur y además está inclinado 59 grados y se extiende en forma de cola lo que se le ha dado el nombre de magneto cola en el interior de urano debe haber algo que provoca ese campo magnético asimétrico seguramente una corriente de convección plasmática que gira en todas direcciones esto hace que no proteja totalmente al planeta del viento solar y yura no vaya perdiendo su masa poco a poco ahora no está perdiendo su atmósfera a través de su campo magnético detectándose burbujas de plasma en su campo la voyager 2 siguió su camino hasta Neptuno en 1989 y ahora es una sonda interestelar perdida en el inmenso vacío del espacio y que sigue transmitiendo información sobre la heliosfera en los confines del sistema solar.

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